Éric Bélanger évaluera les joueurs invités au camp de sélection afin de construire son équipe en vue de la campagne 2020-2021. CRÉDIT : GILLES BOUTIN - ARCHIVES

Après avoir vu leur saison 2019-2020 s’arrêter brutalement en raison de la crise de la COVID-19, les Chevaliers de Lévis s’activent depuis le début du mois à préparer leur prochaine campagne dans la Ligue de hockey midget AAA du Québec (LHMAAAQ). Cependant, ce retour sur les surfaces glacées est loin de ressembler à celui des dernières années, coronavirus oblige.

Au début du mois, ce sont 80 hockeyeurs de la Chaudière-Appalaches qui se sont rapportés à l’entraîneur-chef des Chevaliers, Éric Bélanger, afin de prendre part au pré-camp de la formation lévisienne. Si en plus que les organisations de la LHMAAAQ ont dû tenir cette étape de leurs activités en plein milieu de l’été plutôt qu’au printemps, le pré-camp a changé les habitudes des entraîneurs.

En effet, afin de respecter les directives des dirigeants du circuit Lévesque et de Hockey Québec pour éviter que le virus fasse son apparition ou se propage le cas échéant, les équipes n’ont pu répartir les hockeyeurs invités dans de grosses équipes. Ces derniers ont plutôt été répartis dans des équipes comptant un maximum de 11 joueurs (six attaquants, quatre défenseurs et un gardien). De plus, chaque équipe n’a pu être modifiée, afin d’assurer l’étanchéité des «bulles» ainsi créées.

«C’était pas mal spécial. C’était ajustement après ajustement après ajustement. Mais je crois que ce sera le reflet de la prochaine année où j’ai l’impression on devra être capable de se revirer souvent sur un dix cents. Ce n’était pas évident, mais nous avons pu voir tous les joueurs à l’oeuvre pendant les pratiques et les matchs intra-équipe. Si j’ai dû beaucoup miser sur des conversations téléphoniques avec les dirigeants de la structure de développement et les entraîneurs des hockeyeurs pour tout savoir sur eux, j’avais pu voir plusieurs des joueurs en action avant la fin de leur saison. On avait une bonne idée du depth chart de l’organisation», a expliqué Éric Bélanger, lors d’une entrevue téléphonique le 13 août.

Se préparer pour poursuivre la tradition d’excellence

À l’issue du pré-camp, l’équipe d’entraîneurs a retranché une trentaine de hockeyeurs. Lorsque le camp de sélection 2020-2021 de la formation lévisienne s’est amorcée le 14 août, ce sont 53 joueurs qui se sont rapporté à Éric Bélanger, soit 44 recrues et 9 vétérans. C’est en raison du report des camps d’entraînement dans la Ligue de hockey junior majeur du Québec (LHJMQ) que les équipes de la LHMAAAQ peuvent compter sur la présence de ces hockeyeurs expérimentés du circuit Lévesque.

Comme lors du pré-camp, Éric Bélanger et ses adjoints ont dû répartir les 53 joueurs qui sont présents au camp de sélection en des équipes de 11 joueurs. Ce sont ces dernières qui prendront part aux matchs préparatoires où des périodes de 10 minutes seront disputées entre les équipes «bulles» de chaque organisation. Une nouvelle réalité qui ne facilitera pas le travail des entraîneurs dans leur évaluation de chacun des hockeyeurs.

«Il n’y aura pas de contact de permis et les joueurs devront demeurer à un mètre des gardiens de but. Je ne sais pas comment les arbitres vont gérer ça. J’ai hâte de voir ce que ça donnera. Tout le monde est dans le néant. Je trouve cela un peu difficile, particulièrement afin d’évaluer les joueurs qui sont un peu plus teigneux et qui vont dans le trafic devant le filet», a analysé le pilote des Chevaliers.

Cependant, Éric Bélanger estime que les joueurs qui formeront l’édition 2020-2021 de l’équipe lévisienne permettront de créer un nouveau groupe talentueux. «En ce qui a trait à l’alignement final, nous sommes toujours dans l’incertitude puisque nous ne savons pas quels vétérans parviendront à se tailler une place dans une équipe de la LHJMQ. Par contre, on a beaucoup de bons jeunes qui poussent depuis le pré-camp. Si ces jeunes continuent de se comporter comme ils le font depuis le début du mois, on aura des choix difficiles à faire à la fin du camp de sélection.»

Soulignons finalement que lors du calendrier préparatoire, les Chevaliers rendront visite à Rivière-du-Loup (quatre matchs le 18 août) et Jonquière (20 août) avant d’accueillir, à l’Aréna de Lévis, Saint-Hyacinthe (deux matchs le 23 août), le Séminaire Saint-François (deux matchs le 26 août) et Jonquière (deux matchs le 27 août).

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